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外星来撞 不可不防

一颗小行星或彗星从天而降,撞击地球,撞了一个大满怀。直到目前,这只是让好莱坞的编剧们感到很兴奋的剧情。试想,这样的剧本,配之以惊险无比的特技摄影,效果自会妙不可言。

然而,地球遭外来天体撞击的概率虽然极其微弱,但人类也不可不防。因为一旦遭撞,造成的后果不堪设想。严重的程度端看撞来的天体大小,速度多快,或者能毁掉地球上整整一个地区,或者把一个国家擦掉。

后果如此严重,以至于一个国际科学家小组推出一份预防外来天体撞击的地球研究计划。这是一份非常严肃的科学计划,因为,一个无可辩驳的事实是,就人们所知,每年大约8000颗小行星和彗星与地球“擦身而过”。

欧洲联盟为这一雄心勃勃的防止地球遭外来天体撞击计划出资400万欧元,研究周期为三年零六个月。法国就有13位科学家参与了这一计划。刚刚过去的这一周,参与计划的研究人员在柏林首次聚会。他们可是“无事不登三宝殿”,一下子就拿出来如何避免地球与小行星相撞的三种方法,供大家研究讨论。

且来看看这三种“防撞”的方式。第一种原则上其实很简单:从地球上发射一个太空飞行器,以异常的高速对着正朝地球方向飞来的小行星直撞过去。但是一进入具体细节的设计,难度并不小。科学家们将要提出一个细致的、完善的方案。

小行星和彗星其实远远并不是一块完整无缺的、密实的巨块,大部分都是一些不同质的岩石的集合。怎样才能做到有效预防呢?参与这一研究的法国国家科学研究中心研究员帕德里克•米歇尔解释说:他们将进行大规模的数码模拟,然后观察小行星与飞行器撞击后产生的震荡效应。

让一颗自我牵引的飞行器以高速飞向一颗黯淡的小天体本身是一件很复杂的工程。如何能够做到准确撞击,撞击后能在多大程度上改变小行星的轨道,这些还需要参与研究计划的欧洲工业家们进行更深层的研究。欧洲宇航局正在研究一个命名为“唐吉珂德”的防御计划,以证实发射飞行器撞击小行星的计划是可行的。

来者不善,善者不来,第二种让这“心怀恶意”的天外来客改变轨道的方法也被命名为“万有引力拖拉机”。这是一种间接的办法,不需要与目标物直接接触。但难度在于要把一个太空飞行器固定在与小行星或者彗星越近越好的位置上,还要维持住好些年。这样才能使飞行器本身的质量逐渐能把危险的小天体略略吸引过来,最终达到改变小天体的飞行轨道。

这种方法也被称作软性而实用的方法。不管小天体和彗星内部的结构如何,它都能够奏效。但是有一个条件,需要清楚了解可能撞向地球的小天体和彗星的质量大小,从而制造出一个超级可靠的太空飞行器,这种飞行器能够在许多年里独立运转。尽管它并不能使目标物偏离多少原先的轨道,但这也已足以避免让地球遭到撞击,条件是要早早布置。帕德里克•米歇尔解释说,只要开始时你让小天体的角度产生一点微弱的偏差,最终就会导致它愈行愈远,所谓失之毫厘,差之千里。试想,从开始到最后,小天体需要走过长达几百万公里的轨迹。越走越远离轨道,最初一点微弱的差别到最后就是遥不可及了。

最后一种方法也是最有争议的,至今远远没有形成共识。就是用一颗核弹把要砸向地球的小行星或彗星炸掉。这一技术手段只有在最后的时刻才能求助。所谓最后的时刻指的是两种情况:一种是袭来的小天体太重,而且长度超过一公里,使用前两种方法不管用;一种是袭来物太危险,而且发现的太迟,使用其他的方法根本来不及了。

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